La huelga más larga en la historia de EE.UU. está luchando para sobrevivir Coronavirus

Al igual que muchos de los 1800 técnicos de cable de la ciudad de Nueva York que abandonaron el trabajo después de que fracasaron las negociaciones con Charter Communication, que opera como Spectrum Cable, en marzo de 2017, David Papon, un ingeniero de planta, asumió que la huelga no duraría demasiado. Como veterano de 27 años en la empresa, con una esposa y cuatro hijos que mantener, estaba preocupado por estar sin trabajo durante un período prolongado, pero sentía que la empresa no dejaba opciones al sindicato.

Después de adquirir TimeWarner Cable en 2016, Spectrum comenzó un intento de reemplazar su seguro de salud y planes de pensión sindicales con una cuenta de pensión y plan de salud 401(k) administrado por la compañía. El Local 3 de la Hermandad Internacional de Trabajadores Eléctricos (IBEW, por sus siglas en inglés) objetó el plan como "deficiente", y prefirió aferrarse a su plan de pensiones existente, que durante décadas ha sido administrado por un consejo de administración independiente. Los funcionarios sindicales temían que si le daban a Spectrum el control de su fondo de pensiones y atención médica, perderían cualquier influencia que tuvieran en futuras negociaciones. Con familias que mantener, los trabajadores como Papon no podían darse el lujo de perder todo por lo que trabajaron tan duro.

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“La huelga tomó a todos por sorpresa, pero mi principal preocupación en ese momento era mantener nuestro seguro médico y nuestra pensión. Ese era nuestro objetivo principal y algo que Spectrum definitivamente quería eliminar. Si querían quitarnos eso, no teníamos más remedio que ir a la huelga”.

Lo que Papon y sus compañeros miembros de IBEW Local 3 no pudieron anticipar fue que más de tres años después, serían parte de una de las huelgas más largas en la historia de Estados Unidos. A medida que la huelga se prolongó, se convirtió en una amarga guerra de desgaste entre Charter Communications, que es el mayor proveedor de televisión por cable, Internet y servicios telefónicos en el estado de Nueva York, así como el segundo proveedor de cable más grande del país, y Local 3, los trabajadores como Papon luchaban para llegar a fin de mes.

Para compensar la pérdida de ingresos, Papon tomó un trabajo en obras de construcción, comenzando en la parte inferior de la escala sindical. A pesar de tomar otro trabajo, las cosas no se volvieron más fáciles. Luchó contra el intento de su banco de ejecutar la hipoteca de su casa y su esposa e hija fueron diagnosticadas con lupus. Su esposa se enfermó tanto que actualmente está esperando un trasplante de pulmón. Con las facturas legales y médicas acumulándose, rápidamente vio evaporarse los ahorros de su vida.

“Tuve que agotar completamente mi 401k para poder sobrevivir y mantener a mi familia”, dijo Papon. "Eso duele. Después de tantos años, ha construido este ahorro y este colchón para poder jubilarse más adelante. Ahora, de repente, se te ha ido el dinero, lo cual es bastante triste. Definitivamente me ha afectado mentalmente”.

Como si estar en huelga no hubiera sido lo suficientemente difícil, la pandemia de COVID-19 ha llevado a la familia de Papon a una crisis más profunda. Con toda la construcción no esencial suspendida, Papon se encuentra desempleado y sin seguro médico por primera vez en su vida.

“Con el COVID, mi esposa y mi hija no pueden permitirse el lujo de enfermarse porque no tienen un sistema inmunológico. Así que no estoy seguro de qué hacer”.

Papón no está solo. Troy Walcott, un veterano de Spectrum de 20 años y delegado sindical, ha sido uno de los líderes más visibles de la huelga. Con muchos trabajadores en huelga avanzando, Walcott ha estado tratando desesperadamente de mantener vivo el ímpetu de la huelga. Pero en medio de una pandemia en toda regla, se ha sentido como una batalla ardua.

“Independientemente de lo que esté pasando la gente antes de la pandemia, ahora los tiempos son más difíciles para ellos. Así que ha sido así para nosotros durante básicamente tres años. Hemos sobrevivido, apenas teniendo lo suficiente para sostenernos, en el fondo del barril, pero ahora nos patean nuevamente los dientes a través de esta pandemia”.

Por su parte, Walcott se vio obligado a conducir para Uber para mantenerse. Sin embargo, sin ningún seguro médico, no puede arriesgar su vida y seguir conduciendo.

“Entre trabajar para Uber y sacar de mis ahorros eso ha sido suficiente para salir adelante. Ahora con la pandemia todo es ahorro. Sé que finalmente llega al punto en que el equilibrio en el que estoy se derrumbará. Estoy jugando con tiempo prestado y realmente no puedo hacer nada excepto seguir luchando y esperando que obtengamos ayuda de algún lado”.

Los partidarios de los trabajadores en huelga, como el concejal de la ciudad de Nueva York, Barry S. Grodenchik, están estupefactos de que, después de tres años, Spectrum aún se haya negado a llegar a un acuerdo con el Local 3 sobre su fondo de pensión y plan de atención médica, incluso durante la pandemia de COVID-19. 19 crisis.

“Crecí al otro lado de la calle del salón del sindicato, así que me remonto al sindicato y a muchas de las personas que desafortunadamente están atrapadas en esto”, dijo Grodenchik. “Es muy, muy difícil ver esto en este momento, especialmente durante la pandemia. Han estado tratando de mantener una huelga durante más de tres años, lo cual es bastante inusual, por decir lo menos”.

Es una empresa de dinero y nosotros somos solo un número para ellos.

En lugar de negociar con el Local 3, Spectrum contrató a un ejército de trabajadores subcontratados para reemplazar a los trabajadores en huelga y lanzó una oferta para descertificar al sindicato. La votación a favor de la descertificación debe ser liderada por trabajadores que opten por abolir un sindicato o reemplazarlo por uno diferente. El Local 3 sostiene que la votación está siendo impulsada por trabajadores de reemplazo a instancias de Spectrum. En 2019, Local 3 presentó una queja contra Spectrum ante la Junta Nacional de Relaciones Laborales, actualmente repleta de personas designadas por Trump en contra de los trabajadores, por prácticas laborales injustas. El caso aún no se ha resuelto. A partir de la publicación, no se pudo contactar a Spectrum para hacer comentarios.

El Congreso, sin embargo, ha señalado cierto apoyo a los trabajadores organizados. En febrero pasado, la Cámara aprobó la Ley de Protección del Derecho a Organizarse (PRO), una de las leyes laborales más sólidas aprobadas en años. La ley fortalecería la capacidad de los trabajadores para formar sindicatos mediante la introducción de sanciones contra las empresas que impiden que los trabajadores formen sindicatos. También requeriría que empresas como Spectrum negocien de buena fe con los sindicatos y protejan los derechos de huelga de los trabajadores. Desafortunadamente, es poco probable que la ley se apruebe en el Senado controlado por los republicanos.

A nivel local, muchos funcionarios de la ciudad de Nueva York prometen revocar el acuerdo de franquicia municipal de Spectrum con la ciudad, que se renovará en julio, si la empresa no logra llegar a un acuerdo con el sindicato. El acuerdo otorga a Spectrum el privilegio de proporcionar cable, Internet y otros servicios tecnológicos a los residentes de la ciudad por una tarifa. En todo el país, los operadores de cable pagan casi $3 mil millones anuales en tarifas de franquicia a los gobiernos estatales y locales. Barry Grodenchik, que forma parte del Subcomité de Zonificación y Franquicias del Concejo Municipal de Nueva York, ha sido uno de los que más se ha pronunciado en su oposición a Spectrum.

“Declaré públicamente que no puedo votar para extender su contrato de franquicia debido a cómo tratan a sus trabajadores. Hay 1.800 familias en la ciudad de Nueva York a las que se les ha mostrado la puerta. Eso es mucha gente”.

Incluso el alcalde de la ciudad de Nueva York, Bill De Blasio, ha señalado su apoyo a los trabajadores en huelga. “Los trabajadores merecen un contrato justo y esta Administración apoya firmemente a los trabajadores en huelga”, dijo Laura Feyer, subsecretaria de prensa del alcalde. "Al igual que todos los acuerdos de franquicia de cable, el de Spectrum se rige por la ley federal, que tiene pautas estrictas con respecto a cuándo se puede y no se puede renovar una franquicia".

Sin embargo, algunos de los huelguistas son escépticos. “Muchos funcionarios electos han declarado que no votarán para renovar el contrato de franquicia de Spectrum, lo que debe hacerse como una postura en contra de una empresa que está descaradamente reprimiendo sindicatos en un pueblo sindicalizado”, dice Walcott. “Pero el problema es que, incluso después de la votación, la compañía de cable pedirá un abogado y luchará contra la ciudad durante años sin un acuerdo de franquicia. Así que realmente no les importa una mierda”.

Para David Papon, con todas sus luchas, ha perdido la poca fe que tenía en la empresa. “Después de todos los años que dediqué a la empresa me siento abandonado. Esta empresa prácticamente no tiene la espalda de nadie. Es una empresa de dinero y nosotros somos solo un número para ellos”.

Video: spectrum strike

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